一纸诉讼揭露芯片业尔虞我诈:ARM 为何要手撕高通

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   it爱好者2022-09-02 09:36:16
北京时间 9 月 2 日消息,著名芯片设计公司 ARM 把自己的大客户高通告上了法院,这导致两家最具价值的半导体公司陷入了直接冲突,这不由得让人们对他们未来的合作关系产生怀疑。

ARM 把大客户高通给告了

冲突的核心在于高通去年 14 亿美元收购的芯片初创公司 Nuvia。ARM 称,Nuvia 使用 ARM 的许可证开发芯片设计,未经同意不能转让给高通。

在半导体行业,有关知识产权和合同的诉讼很常见。但是,ARM 和高通之间的诉讼是一场围绕着争夺芯片设计能力的一场重大冲突。这可能会对芯片创业公司产生重大影响,并为采用替代 ARM 的开源架构开辟一条道路。

实际上,ARM 与高通的关系并不像表面上那样好,他们是合作伙伴,但私底下也在激烈竞争。这桩诉讼也揭露了两家公司之间的微妙关系。

是伙伴,更是敌人

ARM 架构芯片近年来一直在发展壮大,因为它们比英特尔和 AMD 生产的 x86 架构芯片更节能。2021 年,ARM 架构芯片出货量超过 290 亿颗,其中包括苹果 iPhone、Mac 和 iPad 使用的主芯片。

苹果等公司从 ARM 获得指令集架构 (ISA) 许可证,然后设计自己的物理处理器电路来执行 ISA 指令。历史上,高通等其他公司也会从 ARM 购买完整核心设计的使用权,也就是 Cortex 内核。ARM 报告称,2021 年公司的许可和使用费收入为 27 亿美元。

ARM Cortex 芯片

然而,ARM 的架构许可业务与其自主 CPU 设计业务是存在冲突的,因为高通等获得 ARM 架构许可的公司会自主研发处理器,与 ARM 的 CPU 设计业务产生竞争。例如,联发科就使用 ARM 的 CPU 设计。

2020 年,当英伟达宣布以 400 亿美元收购 ARM 时,芯片业立即分成了两个阵营:使用 ARM CPU 设计的联发科、博通以及 Marvell 支持收购,自主研发处理器的高通以及英特尔反对。其中,高通的反对声音最大。

去年年底,ARM 在一份概述收购交易的文件中强调,虽然高通是 ARM 架构的被许可人,但是该公司使用自己的工程师团队开发私有 CPU 设计,并不使用 ARM 的 CPU 设计,双方存在直接竞争。

“ARM 的架构被许可人,比如高通,与联发科等使用 ARM 自主 CPU 设计的被许可人存在正面竞争关系。因此,这些架构被许可人将从 ARM 设计的竞争力下滑中受益,从 ARM 减少对自身工程团队的投资中受益。如果 ARM 被迫保持独立,并不得不缩减研发规模以取悦公众市场,他们也会受益。”ARM 解释称。

高通总法律顾问安・查普林 (Ann Chaplin) 在一份声明中表示,这场争端背离了双方建立的“长期、成功的关系”。“ARM 无权干涉高通或 Nuvia 的创新,无论是合同上还是其他方面。ARM 忽略了一个事实,即高通拥有广泛、完善的许可权,涵盖其定制设计的 CPU,我们相信这些权利将得到肯定。”查普林称。

ARM 在一份声明中称,该公司“别无选择,只能对高通和 Nuvia 提起诉讼,以保护我们的知识产权和业务,并确保客户能够合法使用 ARM 架构产品”。

高通扩张之路受阻

高通之所以收购 Nuvia,是因为它希望自己芯片的性能能够优于现成的 ARM 处理器设计,尤其是为了与苹果高效定制的 ARM 核心竞争。Nuvia 是一家由前苹果和谷歌工程师创立的创业公司,当时正在开发一种基于架构许可的可定制内核的服务器芯片。它还使用了 ARM 的核心设计。

高通 CEO 介绍晓龙芯片

在收购 Nuvia 后,高通将 Nuvia 置于其智能手机和 PC 战略的核心位置,利用 Nuvia 的内核提升 PC 芯片性能,让其最快于 2023 年推出的笔记本电脑处理器,更好地抗衡苹果的 M 系列自研芯片。

但是 ARM 表示,高通虽然拥有了架构许可,但是需要 ARM 的同意才能购买和使用 Nuvia 的定制核心设计。在双方沟通失败后,ARM 已经在今年 3 月份终止了 Nuvia 的许可证。

替代架构

如果 ARM 的论点在法庭上获得支持,那么高通的整个芯片战略可能会发生变化。不过,高通或许还有另一条路可走。

寒武纪人工智能研究公司创始人兼分析师卡尔・弗洛因德 (Karl Freund) 推测,高通可能会尝试使用 ARM 指令集的开源替代品 RISC-V。ARM 曾在去年 12 月向监管机构表示,“RISC-V 的势头正在加速”,老牌供应商越来越多地使用它来取代 ARM 的指令集。少数几家创业公司目前正在基于 RISC-V 架构开发 CPU 内核,但它还没有被用于热门智能手机中,后者目前全部使用 ARM 架构芯片。

然而,ARM 对长期合作伙伴强化知识产权所有权的努力,可能会促使开发定制 ARM 核心的公司重新考虑开源替代产品。


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